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Una Introducción al Manejo de Residuos Sólidos

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Enfoque integrado necesario para el éxito de la desviación y el reciclaje

¿Qué son los residuos sólidos?

Antes de introducir el manejo de desechos sólidos, comencemos con una discusión sobre el material que se está manejando: los desechos sólidos. Los residuos sólidos se refieren a la gama de residuos procedentes de actividades animales y humanas que se descartan como no deseados e inútiles. Los residuos sólidos se generan a partir de actividades industriales, residenciales y comerciales en un área determinada, y pueden ser manejados de diversas maneras. Como tal, los vertederos se clasifican típicamente como sanitarios, municipales, de construcción y demolición o de residuos industriales.

 Los residuos pueden clasificarse en función del material, como el plástico, el papel, el vidrio, el metal y los residuos orgánicos. La categorización también puede basarse en el potencial de peligro, incluyendo radioactivo, inflamable, infeccioso, tóxico o no tóxico. Las categorías también pueden pertenecer al origen de los residuos, como los industriales, domésticos, comerciales, institucionales o de construcción y demolición.

Independientemente del origen, contenido o potencial de peligro, los residuos sólidos deben gestionarse sistemáticamente para garantizar las mejores prácticas ambientales. Dado que la gestión de los residuos sólidos es un aspecto crítico de la higiene ambiental, es necesario incorporarla a la planificación ambiental.

Generación de residuos en América del Norte: Perspectivas clave

  • En términos per cápita, la región de América del Norte es la que genera la mayor cantidad media de residuos, con 2,1 kilogramos por día; el total de residuos generados fue de 289 millones de toneladas anuales en 2016.
  • La cobertura de la recolección de desechos en América del Norte es casi universal, con un 99,7 por ciento, y la brecha en la cobertura de recolección se da en las Bermudas.
  • Más del 55 por ciento de los desechos están compuestos de materiales reciclables, incluyendo papel, cartón, plástico, metal y vidrio.
  • Con un 54 por ciento, más de la mitad de los residuos en América del Norte se eliminan en vertederos sanitarios y un tercio de los residuos se reciclan.  (Fuente: Banco Mundial) .

¿Qué es el manejo de desechos sólidos?

La Gestión de Residuos Sólidos se define como la disciplina asociada con el control de la generación, almacenamiento, recolección, transporte o transferencia, procesamiento y eliminación de materiales de residuos sólidos de la mejor manera posible para abordar la gama de consideraciones de salud pública, conservación, economía, estética, ingeniería y otras consideraciones ambientales.

En su ámbito de aplicación, la gestión de los residuos sólidos incluye funciones de planificación, administrativas, financieras, de ingeniería y jurídicas. Las soluciones podrían incluir relaciones interdisciplinarias complejas entre campos como la salud pública, la planificación urbana y regional, las ciencias políticas, la geografía, la sociología, la economía, la comunicación y la conservación, la demografía, la ingeniería y las ciencias de los materiales.

Las prácticas de gestión de desechos sólidos pueden diferir para los productores residenciales e industriales, para las zonas urbanas y rurales y para los países desarrollados y en desarrollo. La administración de los residuos no peligrosos en las áreas metropolitanas es tarea de las autoridades de los gobiernos locales. Por otra parte, la gestión de los residuos peligrosos suele ser tarea del generador, sujeto a las autoridades locales, nacionales e incluso internacionales.

Objetivos de la gestión de residuos

El objetivo principal de la gestión de los residuos sólidos es reducir y eliminar los efectos adversos de los materiales de desecho en la salud humana y el medio ambiente para apoyar el desarrollo económico y una calidad de vida superior. 

6 Elementos funcionales del sistema de gestión de residuos

El sistema de gestión de residuos consta de seis componentes funcionales, que se describen a continuación:

  1. La generación de residuos se refiere a las actividades relacionadas con la identificación de materiales que ya no son utilizables y que se recogen para su eliminación sistemática o se tiran.
  2. La manipulación, el almacenamiento y el procesamiento in situ son las actividades en el punto de generación de residuos que facilitan la recogida. Por ejemplo, los contenedores de basura se colocan en los lugares que generan suficientes residuos. 
  3. La recogida de residuos, una fase crucial de la gestión de residuos, incluye actividades como la colocación de contenedores de recogida de residuos, la recogida de residuos de dichos contenedores y la acumulación de basura en el lugar donde se vacían los vehículos de recogida. Aunque la fase de recolección involucra el transporte, ésta no es típicamente la etapa principal del transporte de residuos.  
  1. La transferencia y el transporte de residuos son las actividades implicadas en el traslado de residuos desde los lugares de recogida de residuos locales al vertedero regional en grandes vehículos de transporte de residuos.
  2. Procesamiento y recuperación de residuos se refiere a las instalaciones, equipos y técnicas empleadas tanto para recuperar materiales reutilizables o reciclables del flujo de residuos como para mejorar la eficacia de otros elementos funcionales de la gestión de residuos.
  3. La eliminación es la etapa final de la gestión de residuos. Se trata de actividades destinadas a la eliminación sistemática de materiales de desecho en lugares como vertederos o instalaciones de conversión de residuos en energía. 

Gestión Integrada de Residuos Sólidos (GISRS)

A medida que avanza el campo de la gestión de residuos sólidos, las soluciones se examinan de manera más sistemática y holística. GISR, por ejemplo, es un término cada vez más importante en el campo de la gestión de residuos. Se refiere a la selección y uso de programas de manejo apropiados, tecnologías y técnicas para lograr metas y objetivos particulares de manejo de desechos. La Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA, por sus siglas en inglés) establece que ISWA se compone de reducción de fuentes de desechos, reciclaje, combustión de desechos y rellenos sanitarios.

Estas actividades pueden realizarse de forma interactiva o jerárquica. 

Para concluir, es importante destacar que en algunos países se necesitan con urgencia mejores programas de gestión de residuos sólidos. Sólo se recoge alrededor de la mitad de los residuos generados en las ciudades y una cuarta parte de los producidos en las zonas rurales. A nivel internacional, el Banco Mundial advierte que los residuos globales podrían aumentar en un 70% para el año 2050 en un escenario en el que todo sigue igual.

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